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Literaturas extranjeras



 
 
11. EDGAR ALLAN POE.
ISBN-84-9714-000-1
Por  José Antonio Gurpegui
 

Thesaurus: Poe, relatos, cuentos, poesía, narrativa, fantástica, gótico, horror, terror, romanticismo, literatura, norteamericana, XIX, goticismo, muerte, grotesco, arabesco, alcohol, drogas.

CRONOLOGÍA

11.1 VIDA

Pocas  biografías resultan tan apasionantes, en toda la historia de la literatura mundial, como la de Edgar Allan Poe. Nació en Boston, el 19 de enero de 1809, fue el primero de un importante elenco de personalidades, como Lincoln, Darwin, Larra, Chopin, Mendelsson, Tennyson… que también nacieron ese mismo año. Su padre, David Poe, de ascendencia irlandesa, abandonó los estudios de abogacía para dedicarse al teatro. Conoció a una hermosa actriz nacida en Inglaterra, Elizabeth Arnold, con la que se casó en 1806. El matrimonio tuvo dos hijos, Edgar Poe fue el segundo. Los biógrafos no ofrecen una versión unitaria del motivo por el que David Poe abandonó a su familia al año siguiente de nacer Edgar Poe. Para unos el motivo se encuentra en la inmadurez de David que no podía ni sabía afrontar las obligaciones de un padre de familia; para otros el motivo se encuentra en la dedicación exclusiva que David Poe quería para su carrera como actor… la versión más fiable tiene que ver con los celos. Elizabeth cosechaba éxito tras éxito en las representaciones, en tanto que David nunca pasó de ser un mediocre actor que no podía soportar los éxitos de su esposa. Sea como fuere, las consecuencias de tal decisión fueron trágicas, Elizabeth moría de tisis, en Richmond, un año después y sus hijos, los dos que tuvo con David más una tercera de padre desconocido, quedaban totalmente desamparados (aunque no existe constancia cierta, parece ser que también David Poe murió de tisis unos meses antes que su esposa).
Los abuelos paternos se hicieron cargo del hijo mayor, William Henry Leonard, y Edgar y Rosalie fueron entregados a dos familias de Richmond. Edgar Allan fue llevado al domicilio de John Allan, un próspero comerciante de Richmond que no tenía hijos. Tal acontecimiento marcaría en buena parte el resto de la vida de Poe. Las relaciones entre John Allan y Edgar Allan Poe, fueron siempre complejísimas y marcadas por continuos y traumáticos desencuentros. John Allan, por ejemplo, le dio a Edgar Poe su propio nombre, sin embargo nunca llegó a adoptarlo legalmente.
La familia Allan tuvo que viajar a Escocia, en 1816, por motivos de negocios. Edgar Allan Poe fue inscrito en el internado de M. Baransby, el Manor House School en Stoke Newington, cerca de Londres. Allí recibió una sólida educación clásica, siendo un alumno destacado en Historia y Latín. Los recuerdos del internado le servirían años más tarde en la elaboración del relato William Wilson.
Los negocios de John Allan no fueron todo lo bien que esperaba y regresaron de nuevo a los Estados Unidos en 1821. La formación del joven Edgar continúa con el mismo tutor de antaño, Mr. Joseph Clarke, y puede ingresar sin dificultad en la recién creada universidad de Virginia. La estancia de Poe en la universidad fue breve, apenas si llegó al año, pero intensa, fue expulsado debido a las deudas contraídas en el juego y a su afición a la bebida. La inestabilidad del joven Poe en este año universitario estuvo en buena parte generada por su inseguridad social. Poe quería mantener un status similar al de los hijos de las "buenas familias sureñas", pero ni sus ingresos ni abolengo eran comparables a los de sus compañeros más ilustres. Poe, solicitaba continuamente dinero a su "benefactor", y cuando éste se negó a remitir más envíos surgió entre ambos una de las crisis más profundas.
La vocación literaria de Poe ya estaba perfilada y se traslada a Boston para editar su primer libro, Tamerlane and Other Poems, que publicó anónimamente en julio de 1827. El volumen pasó prácticamente desapercibido en su momento y en la actualidad es considerado como la primera edición más valiosa de la literatura norteamericana. Poe no tenía ningún tipo de ayuda económica, se había qudado sin dinero y estaba sin trabajo, la única salida era enrolarse en el ejército. Lo hizo con un nombre falso, Edgar A. Perry, y sus destinos fueron Carolina del Sur y Virginia. Después de dos años de servicio llegó a ascender hasta el rango de sargento mayor de artillería.
El fallecimiento de la Sra. Allan, con quien Poe se encontraba muy unido, en 1829, logró que John Allan y Edgar Allan volvieran a reiniciar tibiamente sus relaciones. A instancias de su protector, ingresó Poe en West Point, pero el fracaso de la universidad volvió a repetirse en la academia militar. Poe no logró en ningún momento acoplarse a la vida militar, además volvió a sufrir el mismo "complejo" que en la universidad, inventándose antepasados y ficticios viajes por Europa. La noticia de un nuevo matrimonio de John Allan le causó un gran disgusto. Para él, Fanny Allan había sido como su verdadera madre y tomó como un agravio personal el nuevo matrimonio. Desde eso momento perdió todo interés por el ejército y el entusiasmo y buenas calificaciones de los primeros meses se desvanecieron rápidamente. En 1831 se le formó consejo de guerra y fue expulsado del centro. Regresó a Richmond, pero John Allan no olvidaba la dura carta que su protegido le había remitido con ocasión de su matrimonio.
Se instaló en casa de su tía  María Clemm en Baltimore y buscó trabajo, sin mucho éxito, en colegios y editoriales. Las dificultades económicas eran cada vez más severas y ni tan siquiera los cincuenta dólares con que estaba dotado el premio  que consiguió en el concurso de cuentos, con "Ms. Found in a Bottle", y poesías, con "The Coliseum", organizados por el "Saturday Visiter" de Baltimor lograron aliviar su situación. Los miembros del jurado eran J.H. Latrobe, James Miller y John P. Kennedy, quienes alabaron su capacidad de inventiva y su imaginación, al tiempo que un estilo rico y una encomiable cultura. Uno de los miembros del jurado, John P. Kennedy, quedó gratamente impresionado por la capacidad literaria de aquel joven de veinticuatro años, y le invitó a cenar en su domicilio. Edgar Allan Poe respondió asegurando que no podía aceptar por no disponer de vestimenta adecuada. Fue Kennedy quien le puso en contacto con Thomas Willy, editor del recién creado "Southern Literary Messenger", donde pudo publicar Poe algunos cuentos como "Berenice" o "Morella", y sus colaboraciones resultaron beneficiosas para la revista que vio incrementada su tirada. 
Comenzó a trabajar también como editor del "Messenger" y, aunque el sueldo no era muy elevado, 60$ al mes, le permitió casarse con su prima Virginia Clemm en septiembre de 1835. Se trataba fundamentalmente de un matrimonio de conveniencia en el que la relación entre los cónyuges era más fraternal que amorosa. Virginia tenía tan solo trece años y su esposo le doblaba la edad. El matrimonio, sin embargo, le proporcionó la estabilidad emocional que había buscado desde que muriera su madre veintitrés años antes. Si todos y cada uno de los aspectos biográficos de Poe, desde su compleja relación con John Allan hasta sus problemas con la bebida, han sido abordados y analizados desde mil y un puntos de vista, el de su matrimonio con  Virginia es el que más conjeturas ha motivado. Para algunos, Poe llevaba una vida marital normal con su esposa, para otros la relaciones íntimas entre ambas eran inexistentes. La aproximación de Cortázar (1970:27-28) resulta una de las más ecuánimes y ponderadas dentro de la lógica incertidumbre,

La hipótesis más sentada parece ser la de que Poe se casó con Virginia para protegerse de su relación con otras mujeres y mantenerlas en el plano de la amistad. Lo probaría el hecho de que sólo después de la muerte de "Sis" sus amores adquirieron nuevamente un carácter apasionado, aunque siempre ambiguo. ¿Pero de qué se protegía Edgar? Aquí es donde se abren las compuertas y empieza a correr la tinta. No hagamos nosotros de afluente. Lo único verosímil es suponer una inhibición sexual de carácter psíquico, que obligaba a Poe a sublimar sus pasiones en un plano de ensueño e ideal, pero que a la vez lo atormentaba al punto de exigirse por lo menos una fachada de normalidad, provista en este caso por su casamiento con Virginia.

Pero regresemos de nuevo a su vida cotidiana. Como venía siendo -y continuaría por el resto de su vida- tampoco duró mucho tiempo el trabajo en el "Messenger". Los problemas con Thomas Willy, que quería controlar personalmente todos los trabajos de edición, se multiplicaban cada número. Además Poe había vuelto a tener problemas con el alcohol, y en número correspondiente a enero de 1837 se anunciaba definitivamente el cese de Poe como editor de la revista.
Una nueva etapa en su vida le lleva hasta Filadelfia, donde colabora con el "Gentleman's Magazine" y el "Graham's Magazine". Aunque publica algunos de sus relatos más memorables como "Ligeia", "The Fall of the House of Usher" o "The Murders in the Rue Morgue", apenas si gana para mantener a su familia. También pertenecen a esta época algunas de sus  opiniones critico literarias, manifestadas en numerosos artículos, más importantes. En ellas se aprecia como la concepción literaria de Poe chocaba con el utilitarismo típico del período. Pero tampoco pasó mucho tiempo en Filadelfia. Virginia cayó enferma de tuberculosis, lo que sumió a Poe en una profunda depresión; de nuevo la bebida parecía ser la única salida a sus problemas. Y con el alcohol venían los problemas en su trabajo y en 1842 abandonó el "Graham's". Fue esta, sin embargo, su época más fecunda y fructífera desde el punto de vista artístico. Incluso consideró la posibilidad de fundar su propia revista literaria, "The Penn" o "Stylus", como pensaba llamarla.
En 1844 la familia vuelve a trasladarse a Nueva York en busca de un clima más apropiado para Virginia. Poe comenzó a trabajar como editor adjunto en el "The Evening Mirror". El sueño de tener su propia revista literaria se haría realidad un año más tarde, cuando junto a dos socios funda el "Broadway Jounal", que pretendía ser una publicación de calidad representativa de la singularidad cultural norteamericana. La aventura del "Broadway" duró poco tiempo, cerró en enero de 1846, aunque para aquel entonces ya era un reconocido autor. La fama le había llegado de mano de su poema "The Raven", publicada en el "Mirror" en enero del año anterior. Era invitado a impartir conferencias, continuaba publicando relatos e incluso se ganó un juicio por el que se le entregaron 225$ en concepto de derechos de autor. Pero tampoco ahora duraría mucho esta relativa felicidad; Virginia moría el 30 de enero de 1847 a los 25 años.
La muerte de su esposa volvió a sumirlo en un desánimo del que intentó salir con la ayuda del alcohol y los "cariños" de una antigua conocida, Fanny Osgood. Algunos biógrafos aseguran que fue la propia Virginia, sabiéndose terminal,  quien auspició la relación entre ambos. También comenzó a fomentar la compañía de Elizabeth Ellet, una mujer casada, y de Marie Louise Shew, una joven poeta, y de Jane Locke, también casada, y de Eliza Jane Butterfield, madre soltera…. y  de una buena retaíla de nombres. La mayoría de ellas eran mujeres acaudaladas y  muchos veían en Poe a una especie de cazador de fortunas. En 1848 se comprometió con Sarah Helen Whitman, pero el compromiso se rompió por los problemas de Poe con la bebida. A finales de año también fue rechazado por Nancy Ann Richmond, lo que llevó a Poe al borde del suicidio aspirando laúdano.
En el verano de 1849 Poe acudió a Richmond para pronunciar dos conferencias en las que leyó The Poetic Principle. Allí volvió a encontrarse con uno de sus amores de juventud, Sarah Royster Shelton, que había enviudado. En este caso la propuesta de Poe no fue rechazada y planearon su enlace en cuanto Poe regresara de cumplir unos compromisos en Nueva York. Pero ese enlace nunca llegó a consumarse, Poe murió en Baltimore el 7 de octubre de 1849. Las causas de su muerte continúan siendo un enigma. Murió, en palabras de Cortazar (1995: 47), "a solas en su particular infierno en vida, entregado definitivamente a sus visiones"